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强大但难以捉摸的中产阶级

美国政治中,只有一个阶级 - 中产阶级。

“一个强大的中产阶级是我们繁荣的基石,也是我们民主的支柱,”众议院少数党领袖南希佩洛西上周在华盛顿发表讲话时表示,他在政治词典中推翻了一个最受试验和最受试验的民粹主义音调。

对中产阶级的关注越来越多地主导着联邦政治的言论。 奥巴马总统在他的国情咨文演讲中七次提到这个护身符小组,并将他的大部分演讲用于他声称可以帮助这些家庭经济的建议。

但究竟什么是“中产阶级”美国呢? 政治家认为这对他们的成功至关重要,因为它是如此巨大,但政治家,民意测验专家,经济学家和社会学家之间没有确定的定义。 关于中产阶级是否以收入水平,生活方式或心态为特征,也没有达成共识。

宾夕法尼亚州巴克内尔大学(Bucknell University)的社会学家詹妮弗席尔瓦(Jennifer Silva)说:“这真的是其中一个我认为没有人能得到很好答案的条款。” 席尔瓦说:“在一个不想说它有课程的社会中,这只是非常复杂。”

在调查中,每五个美国人中就有四个以上认为自己是中产阶级。 随着大萧条的平息和奥巴马时代即将结束,这绝大多数及其所包含的摇摆选民在民意调查中都表明他们在经济上受到压力并在政治上不安。 因此,了解中产阶级意味着什么,以及中产阶级希望和梦想的是什么,这将是一个好主意。

中产阶级经济学

奥巴马总统在国情咨文演讲中所说的“中产阶级经济学”,扼杀了中产阶级关注的政治突显。

这不是任何教科书中都能找到的术语。 相反,这是奥巴马审判和努力改善政治观点的结果。

奥巴马解释说:“这就是中产阶级经济学的理念 - 当每个人都得到公平竞争时,这个国家的表现最好,每个人都有自己的公平份额,每个人都按照同样的规则行事”,听起来很像克林顿总统。他。

“中产阶级经济学”是奥巴马自2008年竞选总统以来一直在改进的主题的最新版本。早期版本包括呼吁将经济从“中间局面”扩大,并将不平等视为“决定性挑战”我们的时间。“

奥巴马的国情咨文计划包括许多旨在帮助中产阶级的措施,这些措施在演讲的支持文件中定义为每年家庭收入高达12万美元。 它们包括儿童保育税收抵免,有孩子上大学的家庭的信贷,以及其他税收减免和福利。

这是一个在他的政府对其处理2014年中期选举的自由主义不满的时期形成的计划。

选举结束后,纽约参议员查克舒默指责奥巴马未能将中产阶级置于民主党政策议程的核心位置 - 甚至暗示总统和国会民主党人将他们的政治资本放在首位是错误的。奥巴马医改在2010年而不是解决选民的主要担忧,这是大萧条对家庭就业前景和收入造成的损害。

毫无疑问,在2014年中期之前,中产阶级对民主党人感到不满。 民意调查显示,共和党人在收入5万美元至10万美元的选民中获得了11分的优势。

舒默在去年11月的最新一次中期选举之前与白宫达成战略,重新将党的注意力从不平等问题转移到提升中产阶级收入。

“白宫和参议院都同意中产阶级收入的下降是我们在这个国家面临的最严重的问题,但重点必须放在如何提高中产阶级收入,而不是推动其他人的收入上。在民主党被击败后,舒默告诉华盛顿邮报。


数字

经济学家经常将中产阶级定义为整体收入分配中的范围,但范围很广,并且取决于谁设定它。

根据人口普查局的数据,2013年美国家庭的平均收入为51,939美元。 家庭收入的中间五分之一从40,187美元到65,501美元。

研究人员经常使用人口普查中位数作为定义中产阶级的基线。 例如,皮尤研究中心(Pew Research Center)在其部分分析中将该组定义为三分之二,收入中位数增加一倍,或大约在34,600美元至103,900美元之间。 其中包括4300万户家庭,占总人口的三分之一多一点。

但是这些定义可能比它们所阐明的更加模糊。

他们忽略了种族,家庭结构,职业和其他许多因素之间的差异,这些因素可能会影响一个人对自己对阶级定义的理解。

特别是,对于美国整体来说,使用纯粹基于收入的中产阶级定义是很尴尬的。 美国家庭收入中位数从密西西比州的39,012美元到康涅狄格州的66,481美元不等。 收入为80,000美元的三口之家在密西西比州是上流社会,但在Pew的定义中,正好在康涅狄格州的中产阶级。

即使在州内,收入的梯度也会使单一中产阶级的概念变得棘手。 一个六位数的家庭收入将使一个家庭在华盛顿州波托马克河对面的弗吉尼亚州阿灵顿县中位数低于中位数。 但它比阿巴拉契亚中心布坎南县的典型家庭收入大三倍。

然而,类别的定义应该按地区分开也是不明显的。 很多人会考虑在康涅狄格州居住,这是一个值得付出代价的中产阶级特权。 密西西比州的生活成本可能较低,但很多人会在密西西比州交易更大的房子和更多东西,以便在康涅狄格州建造一个适度的家庭和更少的玩具。

政治风险和计算

经济学家可能不同意中产阶级的正确收入截止可能是什么,但很明显,奥巴马一直在使用的是远远不够的。

他在国情咨文中提出的中产阶级上限为120,000美元,几乎是康涅狄格州收入中位数的两倍。 一个明显的解释是,在政治上有利于提出非常高的收入水平仍然属于中产阶级; 任何政治家定义为高于中产阶级的人都有理由担心他们的钱包即将被搜查。

奥巴马过去曾将分界线设定得更高。

在2008年的竞选期间,他承诺将扭转布什对富人的减税政策,但将其留给中产阶级,定义为任何低于25万美元的人。

“如果你的收入低于25万美元,你就不会看到你的税收增加了一分钱 - 不是你的所得税,不是你的工资税,而是你的资本利得税。 没有。 因为在这个经济体中我们应该做的最后一件事就是提高对中产阶级的税收,“奥巴马在他当选前几天就在爱荷华州竞选时说道。

家庭收入25万美元将使家庭成为2013年收入分配的前3%。最终,共和党人能够通过谈判让克林顿时代的利率进一步提高,已婚夫妇的利率超过45万美元。

奥巴马的定义意味着除了美国前几百万家庭以外的所有家庭都是中产阶级,这使得它可能毫无意义。 事实上,对于那些提出类似主张的候选人而言,这种对中产阶级的广泛定义的不可信性已变成政治责任。

在阿肯色州参议院竞选期间,现任民主党参议员马克·普赖尔(Mark Pryor)指责挑战者众议员汤姆·科顿(Tom Cotton)投票通过投票支持众议院共和党预算来提高中产阶级税收,一位外部分析师表示,这将需要对家庭制造税收超过20万美元。

棉花使用普赖尔对中产阶级的松散定义来反对他。 “参议员普赖尔将中产阶级定为20万美元的言论完全脱离了联系,”棉花表示,并指出阿肯色州的收入中位数接近4万美元。 棉花赢得了比赛。

尽管它在过去造成了麻烦,但20万美元的中产阶级分界线继续出现在政治家的计划中。 例如,众议院预算委员会民主党人克里斯范霍伦宣布了1月份中产阶级税收减免计划。

范霍伦,其马里兰州地区包括华盛顿郊区贝塞斯达,是该国最富有的人之一,并不打算用他的税收计划来定义中产阶级。 但它包括一个“薪水奖励税收抵免”,对于个人而言将逐步淘汰10万美元,为工作夫妇逐步淘汰20万美元,这有效地使这些收入成为中产阶级的上限。


一种生活方式,而不是收入

然而,像奥巴马这样的政治家呼吁中产阶级的一个原因是,绝大多数美国人认为中产阶级即使按照任何客观标准,他们的收入也远远超出了中产阶级。

皮尤研究中心在2014年进行的一项代表性调查发现,85%的人表示他们属于该组,无论是中下阶层,中上阶层还是正常的中产阶级。 只有1%的人表示他们是上层阶级,而且下降了12%。

这些结果表明,“中产阶级”可能是一种主观体验,而不是可以用数字衡量的东西。 而且几乎每个人都认为中产阶级可能会有一些独特的美国人。

约翰斯坦贝克指责这样一个事实:几乎没有美国人认为他们是低级阶层,因为共产主义从未在美国流行,他说,“我想麻烦的是我们没有任何自我承认的无产阶级。 每个人都是一个暂时尴尬的资本家。“

现实情况是,即使在美国生活得适度,也足以将一个家庭置于世界分布的上层。 根据世界银行的数据,美国的收入中位数为世界第95百分位,而最贫穷的美国人占世界分布的第60百分位。

而不是收入,最好的定义美国中产阶级的政治目的可能是它的需要和欲望。

奥巴马中产阶级特别工作组成员在2010年1月发表的一份报告中写道:“中产阶级家庭的愿望超过他们的收入。”我们假设中产阶级家庭渴望拥有房屋,汽车,大学为子女提供教育,保健和退休保障以及偶尔的家庭假期。“

在他的国情咨文讲话中,奥巴马在类似的,如果更为温和的类别标记列表中扯下了这些标记。 他说,中产阶级经济学“意味着帮助人们提供儿童保育,大学,医疗保健,家庭,退休。”

出于政治目的,中产阶级可能会因为害怕失去这些物品而定义,因为中产阶级首先要把它们放在首位。

政治学家弗朗西斯·福山(Francis Fukuyama)在他的新书“ 政治秩序与政治腐朽 ”( Political Order and Political Decay)中写道,“中产阶级地位的重要标志是职业,教育水平和资产所有权(房屋或公寓,或耐用消费品)可能受到政府的威胁。“

巴克内尔社会学家席尔瓦在她最近关于工人阶级的书“ Coming Up Short ”中利用父母的教育来描绘中产阶级的工人阶级 如果你的父母上大学,你就是中产阶级。 如果没有,你很可能是工人阶级或下层阶级。

席尔瓦的定义有助于区分每年7万美元的油田钻井操作员和收入5万美元的小型大学教授。 由于他的成长经历和他自己的教育,教授可能在学校或政府等航海机构中更加“精明”。 席尔瓦解释说,来自受过教育的背景的人可能会有更多的“文化资源”,例如当你“应该让孩子参加长曲棍球而不是让他们参加选美比赛时”的理解。

或者,斯坦福社会学家玛丽安娜库珀认为,中产阶级地位正在达到一定程度的财务独立性和安全性。

“对于大多数人来说,中产阶级与拥有美好生活息息相关,” Cut Adrift的作者库珀说,他是一本关于中产阶级的书。 “有不同的方式来定义一个美好的生活是什么,但真正的核心是经济安全,你可以有足够的钱来支付你的账单,并有足够的储蓄用于某种节省,也许每天都有一个愉快的假期年。 但实际上,你并没有支付薪水支付薪水,而且总是掠夺彼得向保罗付钱。“

民意调查数据显示,表示自己享有这种安全感的人数正在减少,许多自我认同的中产阶级家庭报告说他们正在紧张地维持“美好生活”。

针对2012年皮尤研究中心的一项调查,这位自称中产阶级的受访者表示,一个四口之家的年收入为70,000美元,以支付中产阶级的生活方式。

年收入低于已婚夫妇家庭的中位数,收入为76,509美元。 但是,当按收入细分时,很多家庭认为“中产阶级”超出了他们自己的盈利能力。

例如,每年收入低于30,000美元的家庭将进入中产阶级所需的收入定为40,000美元。 对于那些在30,000美元到50,000美元之间的人来说,这是60,000美元。

中产阶级萎缩了吗?

所有可获得的经济数据表明,在金融危机及其后果中,许多被认定为中产阶级的家庭的财务状况严重紧张。

根据人口普查数据调整通货膨胀率,2013年实际收入中位数比2007年下降了8%。

根据美联储对家庭财务状况的调查,自2007年以来,家庭财富中位数下降了40%,从135,400美元降至81,200美元。 财富是资产的总和,包括房屋净值和退休储蓄,减去债务。 虽然财富趋势比收入趋势更难解释,但过去八年中间财富中值的下降清楚地反映了看到家庭陨石坑价值的家庭所感受到的经济痛苦。

与此同时,中产阶级财富的这些指标一直在下滑,人们不太可能告诉民意调查者他们是中产阶级,更有可能说他们是中产阶级或中产阶级。 自我描述的中产阶级仍然是绝大多数,但近几年它已经略微缩小,正如皮尤和盖洛普民意调查所显示的那样。

中左翼智库Third Way的政治舆论分析师Michelle Diggles指出,她的组织的民意调查发现,人们说中产阶级的生活方式越来越难以负担。 她说:“人们认为他们被定价在中产阶级之外。”

特别是,白宫引用的中产阶级的每个标志 - 住房,学院和医疗保健 - 的成本上升速度超过过去十年的整体通胀率。

换句话说,即使一些消费品(如高清电视和智能手机)的价格一直在下降,提高生活水平,人们最关心的中产阶级繁荣的高价商品的成本也在上升。

“我并不感到惊讶,我们开始看到人们对他们的社会阶层的主观理解的转变,或者美国梦是什么。 因为客观指标也在发生变化,“库珀说。

Cooper说,经济不安全在过去四十年中一直在增长,这种趋势只会在金融危机中加剧。 她在本书中提到的不安全感日益增加的指标包括不平等现象加剧,传统养老金人数下降,而不是401(k)或IRA退休计划,年度取消抵押品赎回权上升以及共同撰写的研究中记录的个人破产数量增加由前哈佛大学法学教授和马萨诸塞州民主党参议员伊丽莎白沃伦。

库珀还指出,根据一般社会调查所测量的那样,“像我这样的人和我的家人很有可能提高我们的生活水平”的人数近年来一直处于最低水平。芝加哥大学进行的主要社会学调查。 自称为低级别的受访者数量达到2012年的最高水平,为8.4%。

库珀说:“上升阶梯的愿望已经被无债务和金融稳定的愿望所取代。” “美国人越来越担心他们拥有的东西而不是向上移动。”

席尔瓦在采访工薪阶层家庭时发现,家庭正在放弃“成年人的传统标志”,例如房屋所有权和经济独立。 相反,他们越来越“向内转”,专注于个人成就,例如改善与家人或朋友的关系或克服成瘾。


四十年的趋势

过去四十年来不平等加剧的趋势已得到充分证明:收入的比例(包括资本收益)在收入最高的1%中从1979年略低于10%增加到2012年的20%以上根据经济学家Emmanuel Saez和Thomas Piketty汇集的纳税申报数据。

但是,考虑到大学和健康保险等大件物品的成本上升,中产阶级的表现可能比看上去更好。

“这是优选的,而不是选择和选择不同类型的支出类别,然后强调成本真正上升的类别......采取人们制作的全方位采购,并看看生活成本如何变化从那个全面的角度来看,“Winship说。

在他对收入和不平等趋势的研究中,Winship发现中产阶级的表现比经常报道的要好。 当适当考虑通货膨胀时,福利和税收的变化会增加到等式中,并且减少家庭规模,家庭收入中位数在2007年经济衰退前夕达到峰值,然后可能在2011年恢复,因为安全网取代了一些失去了赚钱的力量。 安全网不仅包括福利和住房福利等扶贫计划,还包括失业保险,残疾保险以及其他越来越有益于贫困线以上家庭的计划。

无党派的国会预算办公室,国会内部预算和经济研究部门,发现一旦安全网和转移计划被考虑在内,通货膨胀调整后的家庭收入中位数在1979年至2011年间增长了40%以上,一年其中劳动力市场仍然受到金融危机的影响。

中产阶级的政治

衡量美国中产阶级所感受到的真实焦虑水平可能很棘手,但有证据表明,这是一个接受某种政治倾向的大群体。

将一项针对中产阶级的运动或立法定为“美国人的一个重要标志,即你正在与他们交谈并满足他们的需求,”迪格尔斯说。

“至关重要的是,”她补充道,“很多人都认为政府所做的不是帮助中产阶级,而是帮助其他人。很多人认为政府专注于救助高层救援工作。最底层,但中间没什么。“

迪格尔斯说,在民意调查和焦点小组中,处于收入分配中间和政治光谱中间的选民清楚地表明,他们更倾向于政治家专注于中产阶级。

Diggle说,具体而言,人们“非常明确地”认为共和党人是富人和民主党的党派,他们是贫困党。 关于权利上的“就业创造者”或左派贫困的言论只会分别将选民视为无情的资本主义或阶级斗争。

相反,选民更喜欢谈论经济增长和机会的政治家。

当他们在Third Way委托进行的一项民意调查中询问他们是否愿意选择一位为经济安全,反对不平等或经济增长而斗争的民主党候选人时,受访者希望增长,而不是关注不平等或经济安全。 接受调查的人倾向于以增长为中心的消息,重点关注安全性68%至21%。 同样,65%的人选择增长到27%的人选择不平等。

另一项第三方民意调查询问选民对扩大经济最重要的是什么,让他们可以选择:为美国人提供更多经济机会,通过努力取得成功; 创造更多的经济安全,使美国人能够抵御生活中的不幸; 并为美国人提供最大限度的自由来实现这一目标。

第二种选择与民主党安全网议程相似,直接说明库珀记录的对经济不安全的担忧。 上周,佩洛西在华盛顿的演讲中使用了类似的修辞。

“民主党人对中产阶级经济学的承诺与共和党无情的涓滴​​议程形成了鲜明的对比 - 这个议程推动我们的经济陷入困境,”佩洛西说,并补充道,“我们必须像激光一样集中力量加强金融危机美国工薪阶层的安全。“

但在Third Way的民意调查中,只有14%的受访者表示“安全”信息受到青睐,而第三种反映共和党自由市场言论的第三种信息则占据了21%。 两者都被第1号选项粉碎,62%的受访者选择了这一选项。

这些数字揭示了为什么中产阶级,无论如何模糊不清,已经并将继续处于美国政治的前沿。

如果共和党人偏离谈论增加中产阶级人民的机会,他们就会挣扎。 总统候选人米特·罗姆尼(Mitt Romney)在2012年以艰难的方式吸取了教训,当时他的私人言论取消了47%不支付联邦税的美国人的选票成为公众所知。 奥巴马能够将罗姆尼描绘成对大多数家庭的命运漠不关心。

考虑在2016年竞选总统的共和党人已经努力纠正他们的消息。

R-Fla。参议员Marco Rubio被认为是共和党提名的最佳前景,他在1月份表示,提高中产阶级的生活水平是“我们这个时代的相关问题。”卢比奥一直站在共和党设计的前沿。税收计划和经济计划旨在缓解中产阶级的压力,而不是刺激商业。

前佛罗里达州州长,前任总统的兄弟和儿子杰布·布什在上周在底特律举行的预演他自己可能的候选人资格的演讲中发出了类似的主题。

布什说:“太多的美国人生活在经济危机的边缘,更多的人觉得他们被困在原地,工作越来越长,即使他们正在失势。”

另一方面,民主党将不得不避免阶级斗争的言论,这可能会让那些不认为自己处于低级阶段的选民感到担忧。

“美国中产阶级的人比美国穷人多得多,而且他们中有更多的人投票。 因此,候选人和政策制定者总是有动力关注中产阶级的关注,“加州大学圣地亚哥分校社会学家Lane Kenworthy说。

虽然穷人可能对政治有更大的道德要求,但他们的事业并不是选举方面的胜利者。 肯沃西补充说,“很难在反贫困平台上当选,”他指的是2008年民主党初选中前北卡罗来纳州参议员约翰爱德华兹的艰辛。 爱德华兹以“两个美洲”为主题,其中一个是经济安全人士,另一个是穷人。 爱德华兹甚至在民主党主要选民中努力争取支持。

不要寻找希拉里克林顿在2016年犯同样的错误。